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¿Qué es la plasticidad cerebral?

La semana pasada salió una noticia (http://vozpopuli.com/next/81644-plasticidad-a-la-carta-para-salvar-cerebros) muy interesante relacionada con un gran avance en el campo de las neurociencias que podría suponer la mejora de la calidad de vida pacientes con tumores, y quien sabe más adelante. Un equipo de médicos españoles prueba con éxito un sistema para operar tumores cerebrales considerados inoperables porque afectan a áreas funcionales. La técnica pionera consiste en cambiar las funciones de sitio para poder intervenir. La capacidad de reorganizar el cerebro abre un universo de posibilidades.

Pero, antes de nada, vamos a repasar el concepto de plasticidad.

A finales del siglo XIX, Ramón y Cajal expuso durante una conferencia la que ahora es conocida como la hipótesis de Ramón y Cajal sobre la plasticidad sináptica: “El ejercicio mental facilita un mayor desarrollo de las estructuras nerviosas en las partes del cerebro en uso. Así, las conexiones preexistentes entre grupos de células podrían ser reforzadas por la multiplicación de terminales nerviosas…”. Hebb, en 1949, propuso la idea de que las sinapsis que se usan de forma repetida se vuelven más eficaces. En las últimas décadas se ha obtenido gran apoyo empírico de la capacidad del cerebro para cambiar, tanto funcional como estructuralmente.

Es decir, el cerebro es plástico, puede cambiar. Cada vez que realizamos una actividad con mayor destreza por la repetición, cada vez que aprendemos algo nuevo, nuestro cerebro se modifica. Esta capacidad de cambio del cerebro también se observa cuando sufrimos una lesión cerebral. Así, la plasticidad cerebral posibilita la adaptación del cerebro para minimizar los efectos de las alteraciones estructurales y funcionales, es decir, un área de la corteza cerebral puede asumir funciones de otra área que está dañada.

Los cambios en el cerebro pueden ser de dos tipos: estructurales o funcionales. Los cambios estructurales se refieren a cambios físicos en el propio cerebro, en su estructura, como pueden ser la creación de nuevas sinapsis (que son las uniones entre diferentes neuronas a través de las cuales se comunican entre ellas). Los cambios funcionales se hacen referencia al funcionamiento del cerebro (en este caso no cambiaría el hardware, pero si el software), es decir, puede aumentar la eficacia o rapidez de las sinapsis. Todos estos cambios se ven reflejados en la conducta de la persona.

Gracias a estos mecanismos de cambio del cerebro, sabemos que existen tres procesos distintos relacionados con la plasticidad:

  • Reorganización de las conexiones funcionales entre diferentes áreas. Las funciones cerebrales poseen circuitos redundantes que permiten que, si una vía de conexión se ve afectada, puede utilizar otra ya existente (como un camino secundario que normalmente no utilizamos, pero que está ahí).
  • Áreas subyacentes a otras que han sido dañadas pueden asumir la función que realizaban éstas.
  • Incorporación de nuevas áreas a una red ya existente: se incorporan otras funciones que no han sido dañadas para poder realizar la función que se ha perdido.

Todos lo explicado hasta ahora es el fundamento científico de la neurorrehabilitación, y lo que hace que los pacientes con DCA sean capaces de recuperar funciones pérdidas. Gracias a las tareas propuestas por los terapeutas (neuropsicólogos, logopedas, terapeutas ocupacionales y fisioterapeutas) en los programas de rehabilitación el cerebro cambia, se adapta y retoma algunas de las funciones dañadas.

La noticia con la que empezaba este post, supone un avance sorprende en el campo de la neurorrehabilitación. La idea es rehabilitar antes de que se dañe el área encargada de la función para evitar pérdida de capacidades. Aun así, hay que ser cautos, ya que la investigación se ha realizado solo con 5 pacientes, pero supone un gran avance.

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